Historia del Movimiento por el Software Libre

El movimiento surgido a raíz de la aparición del software libre, fue el que realmente comenzó a cuestionar la viabilidad del modelo de propiedad intelectual tradicional en el marco de las nuevas tecnologías. Esta crítica, que más tarde se exportaría a otros ámbitos, es la base de la que parten los actuales opositores a la propiedad intelectual.

HISTORIA DEL SOFTWARE LIBRE

  • ANTECEDENTES

Antiguamente el software no tenía valor por sí mismo y los fabricantes lo distribuían junto a sus productos (computadores) simplemente para que éstos se pudieran usar. Entonces no existían restricciones y el software se podía modificar, compartir y distribuir libremente. De hecho, era algo habitual.

Pero a finales de la década de los 70, los fabricantes empezaron a imponer acuerdos de licencia a los usuarios que les impedían ejercer estos derechos, y el software empezó a considerarse un producto en sí mismo, como actualmente.

  • INICIOS

En este contexto de “privatización” del software, surgió el movimiento del software libre, pretendiendo dar un respuesta a algo que, según muchos desarrolladores, suponía un cambio negativo.

Richard Stallman era uno de los principales opositores a este fenómeno. A raíz de un incidente con la empresa Xerox Corporation (que regaló una impresora al laboratorio de AI del MIT y les negó el código fuente de su software cuando lo requirieron para solventar un problema de programación del mismo) se convirtió en el primer activista contrario a la privatización del software y en 1984, comenzó a trabajar en el proyecto GNU. Un año después, fundó la FSF, fundación sin ánimo de lucro destinada al fomento del software libre.

  • DESARROLLO

A partir de la FSF, comenzó la extensión del software libre, y muchos programadores apoyaron el proyecto y desarrollaron herramientas para GNU, de modo que en la década de los 90 ya se disponía de todos los componentes básicos para crear un sistema operativo funcional, a excepción del kernel, núcleo del sistema y parte fundamental del mismo.

En 1991, Linus Torvals publicó su propio kernel, Linux (en un principio usaba una licencia que prohibía el uso comercial, pero más tarde fue modificada por la GPL versión 2) que enseguida se integró al proyecto GNU, creando el sistema operativo GNU/Linux. Empezaron a surgir diferentes distribuciones, tanto comerciales como no comerciales, que ofrecían colecciones de software orientadas a diferentes ámbitos.

Este paso supuso un gran éxito para el movimiento, ya que contribuyó de forma decisiva al desarrollo del software libre y a su utilización. No obstante, en un principio este sistema no gozó de demasiada popularidad entre los usuarios no expertos, debida a su complejidad y difícil manejo y a que el mercado se hallaba monopolizado por Microsoft. Hay que señalar que aunque GNU/Linux a sido decisivo en el movimiento del software libre, existían otros sistemas operativos libres anteriormente, como BSD, que se distribuyó en 1972 y ha aportado cosas tan importantes a la informática como el protocolo TCP/IP, base de Internet.

  • SEPARACIÓN DEL MOVIMIENTO

En 1997 una parte del movimiento decidió distanciarse de la FSF creando la OSI. Esta nueva asociación defiende intereses similares en la práctica a la FSF pero sus planteamientos se basan en los beneficios técnicos del software libre en lugar de en su ética. Sus principales objetivos son promover su visión respecto al software e interesar a empresas para que inviertan en él.

El cambio de nombre se justificó por el hecho de que de esta manera habría menos ambigüedades respecto al término “libre”. Estas ambigüedades, que no se dan en castellano, provienen de la confusión que provoca el término inglés, “free”, que tanto puede significar “libre” como “gratuito”. Aprovechando esto, se apostó por el término Open Source que además elimina las connotaciones filosóficas de “libre”, haciendo referencia al carácter más técnico del concepto.

  • IMPLANTACIÓN ACTUAL

Actualmente el software libre ha conseguido una creciente aceptación dentro del mercado, pese a la oposición de las empresas de software propietario. Su economía y seguridad – aunque hay discusión acerca de si se debe a su modelo de producción o a su relativamente poca difusión – le han abierto paso entre empresas y usuarios particulares.

Esta introducción gradual se debe también, por el lado del mundo empresarial, a la implicación de grandes compañías en su desarrollo (IBM, Novell, HP, Sun Microsystems,…) y la aparición de otras nuevas (Red Hat, Mandriva,…).

Por parte del usuario medio, la mayor popularización se debe a la sucesiva simplificación del manejo de este software, que antes era visto como exclusivo para hackers, lo que permite su utilización por parte de usuarios no interesados en la informática en sí misma, sino que la utilizan como mero instrumento de trabajo u ocio.

También es adoptado y promovido por algunas administraciones públicas (como en Brasil o Alemania) debido a su facilidad de acceso y a que proporciona independencia respecto a empresas privadas. Concretamente en España, gobiernos autonómicos como el de Extremadura, Andalucía, Madrid o Cataluña, han creado sus propias distribuciones de GNU/Linux orientadas a la administración interna y a la educación.

FILOSOFÍA DEL SOFTWARE LIBRE

La filosofía del software libre se basa, según su principal promotor (Stallman), en la libertad. De hecho, para considerar un software como software libre, éste debe respetar las cuatro libertades fundamentales (las recogidas en la GPL):

  • Libertad 0: la libertad para ejecutar el programa.
  • Libertad 1: la libertad para modificar el programa.
  • Libertad 2: la libertad para distribuir copias.
  • Libertad 3: la libertad de publicar el programa modificado.

Para que esto sea posible, es fundamental el acceso al código fuente.

No obstante, pueden distinguirse claramente dos formas antagónicas de interpretar estas libertades: la filosófica (FSF) y la técnica (OSI). La primera más interesada en la ética, y la segunda en las ventajas técnicas de su modelo de desarrollo.

  • VERTIENTE ÉTICA DEL SOFTWARE LIBRE

La postura defendida por la FSF parte de la libertad y del derecho al libre acceso a la información y al conocimiento. Esta postura encaja entre los detractores de la propiedad intelectual que opinan que las ideas, una vez formuladas, deben ser patrimonio universal.

Esto cobra especial relevancia en la actualidad, ya que avanzamos hacia un mundo cada vez más computerizado, y el software es una parte fundamental del sistema. El software libre nos da acceso al código del mismo, nos garantiza control sobre él (aunque no sepamos interpretar el código, siempre podremos recurrir a alguien que lo haga por nosotros). Sin embargo, el software propietario no puede ser estudiado y se desconoce su funcionamiento.

Así, las ventajas técnicas atribuidas al software libre, pese a ser beneficiosas, son algo secundario.

Dentro de esta vertiente, se le suele atribuir al software libre cierto carácter político anticapitalista, enmarcándolo en diferentes ideologías:

Anarquismo:

Los defensores de esta postura esgrimen a su favor que la base del software libre es la libertad, y que los proyectos se desarrollan a partir de la cooperación voluntaria de diferentes personas (aunque también empresas), lo que acercaría este movimiento a la ideología anarquista.

Consideran el software libre próximo al mutualismo.

Comunismo:

Los defensores de esta postura se basan en el beneficio social que aporta el software libre y en su desarrollo cooperativista. De hecho, algunas campañas publicitarias orquestadas por grandes compañías de software propietario en USA, se basaban en la asociación SL/Comunismo para desacreditarlo (a raíz de la Guerra Fría el comunismo no gozaba de demasiada aceptación).

  • VERTIENTE TÉCNICA DEL SOFTWARE LIBRE

La postura defendida por la OSI se basa en las ventajas técnicas que se le atribuyen al software libre derivadas de su modelo de desarrollo abierto (que analizaremos más adelante). Así, en este caso, nos hallamos ante una defensa pragmática más que filosófica, en claro contraste con la anterior vertiente.

La OSI no se asocia a ninguna ideología política concreta, pero dentro de sus partidarios, algunos ven el software libre como un modelo de negocio completamente integrado al sistema capitalista.

Liberalismo:

En contraste con los partidarios de la otra vertiente, algunos sectores consideran el Copyright como una intromisión del estado en el mercado, impidiendo la libre competencia. Por esto, ven en el modelo libre la oportunidad de liberar de estas restricciones a la producción intelectual, e integrarla en la economía de mercado de libre competencia.

MODELO DE NEGOCIO

El modelo de negocio del software libre difiere bastante del modelo tradicional de la industria del software, aunque de momento parece ser rentable a juzgar por la multitud de empresas que proliferan en su uso.

Precisamente, es la eficacia de este modelo en lo que se basa la corriente, representada por la OSI, que defiende este software por su superioridad técnica.

Para comprender el cambio real que supone, compararemos ambos modelos en diferentes aspectos.

  • CÓDIGO FUENTE

La disponibilidad del código fuente es un factor de diferenciación importante (las libertades del software libre dependen en gran parte de su disponibilidad). De esta manera, mientras que para el software libre o de código abierto (precisamente, el término adoptado por la OSI hace referencia directa a este asunto) la disponibilidad del código es algo fundamental, para el software propietario no lo es, e incluso tiende a ser ocultado deliberadamente. Salvo raras excepciones, los programas no libres no distribuyen el código fuente.

Obviando el trasfondo ideológico, se podría reducir el tema a dos cuestiones clave, el desarrollo y la seguridad.

1. Desarrollo

a. Modelo tradicional:

El software no libre es desarrollado por la compañía propietaria, y al ocultar su código fuente todo el trabajo recae en sus programadores.

La ventaja de esto es que se tiene un gran control sobre el producto, y la empresa propietaria es la única que puede realizar adaptaciones de su software.

La desventaja es que obliga a los usuarios a depender de la empresa desarrolladora, impidiendo la adaptación propia o encargada a terceras empresas.

b. Modelo alternativo:

El software libre, al compartir su código, puede ser desarrollado por una compañía o una asociación, así como por individuos particulares con interés en participar.

Las ventajas de esto son, por un lado, la reutilización de código. Al poder aprovechar código de otros proyectos estos necesitan de una menor inversión inicial. Por otro lado, cada usuario puede hacer las modificaciones que necesite, así como contratar a terceras empresas que realicen las adaptaciones pertinentes (fomentando la libre competencia).

De esta forma, necesidades muy específicas que tal vez no habrían resultado rentables a la compañía desarrolladora pueden realizarse y después ponerse a disposición de la comunidad.

Como “desventaja” se da el que la empresa desarrolladora no mantiene el monopolio sobre su producto y pierde mercado (si no sabe aprovecharse de la “ventaja” de conocer mejor su producto).

2. Seguridad

Resulta muy complicado crear un programa complejo sin ningún bug, por lo que lo que se intenta en cuestión de seguridad es que estos bugs sean lo menos nocivos posible y que se solucionen cuanto antes.

En esto están de acuerdo ambas posturas, pero en la manera de afrontarlo chocan frontalmente.

a. Modelo tradicional:

El modelo de negocio tradicional basa su seguridad precisamente en la ocultación del código fuente. Las “ventajas” son que al no tener acceso a este código, los errores de programación son más difíciles de hallar, dificultando así la tarea a crackers y demás individuos malintencionados.

La desventaja es que, en la práctica, esto no resulta exactamente así, y los crackers se las apañan para conseguir descubrir cada uno de los fallos del sistema. El hecho de no tener acceso al código también comporta que, una vez encontrado el bug sólo la empresa desarrolladora puede corregirlo y publicar las correcciones, con lo que se pierde tiempo y, en algunos casos, impide la corrección del fallo.

b. Modelo alternativo:

El modelo alternativo, sin embargo, se basa en todo lo contrario. Al disponer libremente de su código, este es revisado por un gran número de personas que por curiosidad, motivos académicos o para modificarlo, comprueban que no hayan errores y los corrigen si es necesario, poniendo la corrección a disposición de la comunidad sin ser necesaria la intervención del desarrollador principal (aunque se considera “educado” informarle de los cambios en su software).

Las ventajas de esto son la rapidez y agilidad con la que se solucionan los problemas. Las desventajas son que, teóricamente, esto hace más fácil encontrar errores a individuos malintencionados.

  • COMERCIALIZACIÓN

Dentro de la comercialización del producto, diferenciamos entre la distribución (la venta en sí) y los servicios adicionales (soporte, adaptaciones, etcétera). De hecho, el modelo tradicional y el alternativo basan su sistema cada uno en un aspecto de la comercialización.

1. Distribución

a. Modelo tradicional:

El modelo de negocio tradicional se basa precisamente en la distribución del software, extrayendo de ello sus principales beneficios. Una compañía que desarrolla software no libre obtiene la mayor parte de sus ingresos de la distribución y venta de su producto, siendo en ocasiones beneficios secundarios los obtenidos en otras actividades.

Este modelo es idéntico al de cualquier industria de bienes tangibles. La piratería puede afectar a este sistema de varias formas, como veremos más adelante.

b. Modelo alternativo:

Para el modelo de negocio del software libre, la distribución es un tema secundario, ya que no se centra en ella. Esto es debido a las libertades 2 y 3, que hacen referencia al derecho del usuario a distribuir copias (modificadas o no), que son defendidas por las licencias libres.

Hay que dejar claro que el software libre no tiene por qué ser gratuito (recordemos el debate entre los partidarios del término Free Software y los de Open Source) y que no hay ninguna restricción respecto al precio al que se debe distribuir, pero en la práctica, las libertades de distribución hacen que el coste tienda a cero.

Pese a ello, es cierto que hay empresas dedicadas a la distribución de este software, pero suelen acompañar esto de servicios extras, como manuales o soporte técnico.

2. Soporte

a. Modelo tradicional:

Para este tipo de negocio el soporte es algo secundario. No obstante, tiene cierta importancia en el ámbito empresarial, ya que las grandes empresas, al necesitar cierta estabilidad, necesitan de un soporte técnico capaz de solucionar los problemas que puedan surgir eficaz y rápidamente.

b. Modelo alternativo:

A diferencia del modelo tradicional, el modelo alternativo fundamenta su actividad en el servicio post-venta, orientado generalmente a empresas, no a usuarios. Los usuarios particulares no suelen recurrir a estos servicios y optan por obtener copias gratuitas e intentar solucionar los problemas que les surjan ellos mismos o con ayudas de otros usuarios (dentro del mundo del software libre está especialmente extendido el uso de comunidades y foros dedicados a solventar estos problemas), salvo en casos graves.

Sin embargo, en el mundo empresarial no se puede permitir que un sistema falle, y de este modo las empresas ven rentable contratar un soporte técnico que les proporcione seguridad. En realidad, muchas compañías de software propietario también ofrecen este servicio, pero con el uso de software libre se ahorran el pago de las licencias y el soporte les resulta más económico (ya que la competencia es mayor). En muchos casos, las compañías desarrolladoras venden copias de su software a un precio elevado que incluye el soporte.

3. Adaptación

a. Modelo tradicional:

Las empresas de software no libre, como ya comentamos, tienen el monopolio de modificación de su producto. De este modo, si un cliente necesita una solución específica debe acudir a la casa propietaria del software para que lo adapte a sus necesidades. La ventaja de esto es que la empresa productora es la única que puede hacerlo, por lo que hasta cierto punto puede fijar el precio. El inconveniente es para los usuarios, que se ven encadenados a una empresa concreta.

b. Modelo alternativo:

En el modelo alternativo, por usar código abierto, las adaptaciones y modificaciones particulares pueden ser realizadas por cualquiera. De hecho, es una práctica habitual de las empresas del sector. Las ventajas revierten en los usuarios, que disponen de varias alternativas en un mercado de libre competición. La desventaja es para la compañía desarrolladora, que no conserva el monopolio sobre su producto, aunque normalmente goza de una mejor posición inicial que la competencia debido a que “conoce” mejor el software.

  • PIRATERÍA

Resulta complicado analizar el papel que juega la piratería en el negocio del software. El software libre, puesto que no puede ser copiado ilícitamente debido a que autoriza su copia y libre distribución, no se ve directamente afectado, pero en el caso del software no libre es diferente.

En el modelo de negocio tradicional la piratería es un factor importante y de consecuencias no demasiado claras, ya que aparte de los reconocidos inconvenientes, también se dan ciertas ventajas.

Perjuicios de la piratería

Los perjuicios de la piratería para la industria del software no libre se basan en los ingresos que no se obtienen por la venta de las licencias de todas las copias ilícitas que, de ser legales, se deberían percibir. En un modelo de negocio basado principalmente en la distribución y venta de software, esto puede resultar fatal para la compañía productora.

Beneficios de la piratería

Sin embargo, la piratería también puede ser beneficiosa para la industria del software tradicional. Pese a las pérdidas directas que conlleva, al extender el uso de determinado programa comporta:

1. Que los usuarios se acostumbren a él.

2. Que se convierta en el estándar de facto.

Estas consecuencias afectan sobre todo a empresas y administraciones. Por un lado, los trabajadores están acostumbrados a un software determinado, con lo que la empresa se ahorra horas de formación si lo utiliza. Por el otro, al convertirse en el estándar, las empresas deben adaptarse para que sus documentos y demás sean accesibles a la mayoría de los usuarios.

Así, las empresas se ven forzadas a utilizar este software y a pagar las respectivas licencias (los usuarios también están obligados, pero éstas están más vigiladas), lo que repercute en beneficios a la compañía desarrolladora.

De hecho, se especula que actualmente se disponen de los medios suficientes para acabar con la piratería del software pero que no se aplican porque su fin perjudicaría a estas compañías, que temen la migración masiva a programario libre si se ponen trabas a las copias ilegales. Este sería el caso de Microsoft, actual líder del mercado y desarrollador de los productos más copiados y distribuidos ilegalmente.

Otro caso en el que es posible que la piratería haya resultado beneficiosa para las empresas tradicionales es el de Sony con su videoconsola PlayStation. Sony arrebató el liderazgo del mercado a Nintendo gracias en parte a que sus juegos, distribuidos en discos compactos (similares a los de PC) en lugar de en el soporte habitual (“cartucho”), se podían “piratear” fácilmente.

PROYECTOS LIBRES

A continuación, mencionaremos brevemente a modo de ejemplo algunos de los proyectos de software libre que están teniendo más importancia actualmente.

  • GNU/LINUX

El sistema operativo GNU/Linux, también llamado simplemente Linux (aunque éste es en realidad el nombre de uno de sus componentes, el núcleo o kernel), como ya hemos visto es una fusión entre el proyecto GNU de la FSF y el núcleo diseñado por Linus Torvals. Se trata de un *nix, es decir, un sistema compatible con Unix, pero constituido por software libre.

Al ser una colección de software libre, se encuentran diferentes distribuciones del mismo (Debian, Slackware, Fedora Core, SuSe Linux,…), que se diferencian por el criterio que utilizan para seleccionar el software que incluyen. Algunas de estas distribuciones tienen detrás compañías que las comercializan junto a unos servicios determinados y otras fundaciones u otros tipos de instituciones formadas por gente voluntaria.

Actualmente multitud de desarrolladores trabajan en él (voluntarios, empresas y administraciones) y se extiende su uso, aunque aún está lejos de Microsoft Windows, el sistema operativo más usado.

  • OPENOFFICE.ORG

OpenOffice.org es una suite ofimática libre multiplataforma que deriva de StarOffice, un programa comprado en 1999 por Sun Microsystems, que liberó su código en el año 2000 en un intento de competir con Microsoft Office mediante el modelo de distribución del software libre.

Sun mantiene su suite, StarOffice, y la comunidad libre mantiene el desarrollo de OpenOffice.org. La suite ofimática libre incluye un procesador de textos, una hoja de cálculo, una base de datos, una herramienta para crear presentaciones y otra para dibujo vectorial.

Actualmente sigue compitiendo con Microsoft Office, aún el producto más usado.

  • APACHE

Apache es un servidor web libre multiplataforma muy popular mantenido por la ASF. Comenzó siendo un conjunto de parches para el servidor NCSA HTTPd 1.3, de lo que deriva su nombre (“un servidor parcheado”, “a patchy server”), pero más tarde se reescribió por completo y se creó el software actual, caracterizado por su estructura modular.

  • FIREFOX

Firefox es un navegador web libre que parte del proyecto Mozilla, que a su vez es heredero del navegador no libre Netscape Navigator, y actualmente es mantenido por la MF.

Alrededor del año 1995, Internet empezó a popularizarse y a darse a conocer entre el el gran público. Netscape Navigator tenía una cuota de mercado de cerca del 80% (distribuía su navegador gratuitamente entre los usuarios domésticos, cobrando sólo a las empresas), y entonces Microsoft entró en el mercado adquiriendo el código del navegador Mosaic y reconvirtiéndolo en Internet Explorer. Así, empezó lo que se conoce como la “guerra de los navegadores” que fue ganada finalmente por Microsoft, aprovechando el monopolio de su Windows.

Entonces, Netscape Corporation liberó el código fuente, y este fue tomado por la comunidad que creó la suite Mozilla (navegador, administrador de correo,…). El año 2004, algunos desarrolladores de la propia MF comenzaron a trabajar por separado en los componentes de la suite con tal de hacerlos menos complejos, y estos productos tuvieron tanto éxito que el 2005 se abandonó oficialmente la suite Mozilla (aunque existe un fork, SeaMonkey).

Actualmente éste navegador es bastante popular, llegando a arrebatar hasta un 10% del mercado a IE, gracias también a la enorme campaña publicitaria que se llevó a cabo.

También existe un fork de Firefox llamado IceWeasel. Éste, de reciente aparición, surgió a raíz del conflicto entre la MF y el equipo de desarrollo de Debian, ya que Debian utilizaba en su distribución GNU/Linux Firefox con un logo diferente al no ser el oficial completamente libre (y la distribución Debian sólo acepta software completamente libre).

  • EMULE

eMule es un programa de intercambio de archivos p2p libre para Windows, aunque existen diferentes versiones para otros sistemas. El programa fue diseñado por Merkur como un clon mejorado de eDonkey, programa desaparecido definitivamente en 2006 debido a que la empresa se vio asediada por la RIAA, entidad de gestión de derechos de autor estadounidense.

Actualmente es el más usado para descargar todo tipo de archivos.

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* Extraído de “Debate en torno a la propiedad intelectual“, disponible para descarga en la sección Biblioteca de /home/anouk.

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